Qué es la enfermedad de Alzheimer?


La demencia más frecuente es la enfermedad de Alzheimer.

Se trata de una enfermedad neurodegenerativa que se adquiere de forma progresiva provocando desintegración del comportamiento junto con la pérdida de habilidades intelectuales y funcionales llegando a ser una enfermedad completamente irreversible.

Las causas y su curación aún son desconocidas pero se sabe que la enfermedad ataca al cerebro alterando el pensamiento, la memoria y el lenguaje. Esto afecta a la habilidad de recordar, razonar y comunicarse en la persona, produciendo un grave deterioro de sus funciones cognitivas, conductuales y funcionales.

Consiste en la muerte progresiva y rápida de las células cerebrales (neuronas). La conexión de neurotransmisores entre las neuronas (denominada sinapsis) se ve interrumpida y esto impide que la información entre ellas se transmita, provocando, como se ha dicho, alteraciones cognitivas, conductuales y funcionales.

Con frecuencia es confundida con la llamada “demencia senil” pues existe todavía la errónea creencia de que estas enfermedades son una consecuencia natural del envejecimiento. Pero realmente no forman parte del envejecimiento normal, que si bien está ligada a la edad, no es exclusiva sólo de ancianos. Tampoco es contagiosa ni hereditaria, salvo en casos excepcionales no superando el 2% del total.

En la mayoría de las personas afectadas, los síntomas aparecen por primera vez demostrando claras señales de deficiencia en la memoria, el lenguaje y el comportamiento. Normalmente se da después de los 65 años de edad aunque no significa que la persona no haya adquirido anteriormente la enfermedad sino que los síntomas son difíciles de apreciar  en su fase inicial, es decir, que existen personas que antes de los 65 años pueden estar sometidas a la enfermedad sin aún saberlo.

Normalmente, en la enfermedad de Alzheimer se divide en tres fases o estadios, según la aparición de síntomas en relación a su gravedad y al grado de incapacidad que provocan. Debemos tener en cuenta que la evolución de esta enfermedad nunca es idéntica de una persona a otra.

 

¿Cómo se desarrolla?

Podemos dividir todo el proceso de la enfermedad en tres grandes estadios: uno inicial, con una sintomatología ligera o leve, en el que la persona mantiene su autonomía y precisa de una supervisión básica; un estadio intermedio, con síntomas de gravedad moderada, con dependencia de un cuidador para realizar las actividades cotidianas; y un tercer estadio grave, donde la pérdida de la funcionalidad determina una total dependencia.

La enfermedad toma su nombre del Dr. Alois Alzheimer.

En 1906, el Dr. Alois Alzheimer descubrió una serie de cambios en los tejidos del cerebro de una mujer que había muerto de una rara enfermedad mental. Sus síntomas incluían pérdida de la memoria, problemas en el lenguaje y un comportamiento impredecible.Después de morir la mujer, el Dr. Alzheimer examinó su cerebro y descubrió varias masas anormales (actualmente llamadas placas, compuestas de proteína precursoras β-amiloides, APP) y bultos retorcidos de fibras (llamados ovillos o nudos neurofibrilares compuestos de proteína tau).

Las placas y los ovillos en el cerebro son dos de las características principales de esta enfermedad. La tercera característica es la pérdida de las conexiones entre las células nerviosas (las neuronas) en el cerebro.

 

A pesar de que no se sabe aún con exactitud qué inicia el proceso de la enfermedad, sabemos que el daño al cerebro empieza unos 10-20 años antes de que algún problema sea evidente. Los ovillos empiezan a desarrollarse en la parte profunda del cerebro, en un área llamada corteza entorinal, y las placas se forman en áreas del hipocampo y lóbulo frontal. A medida que se van formando más placas y ovillos las neuronas sanas comienzan a funcionar con menor eficacia. Posteriormente pierden su habilidad para comunicarse entre ellas y finalmente mueren. Este proceso se propaga a medida que aumenta las muerte de las neuronas y las regiones afectadas comienzan a encogerse. Cuando la enfermedad se encuentra en su fase final, los daños se han extendido ampliamente y los tejidos del cerebro se han encogido considerablemente.

 

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