Qué es la demencia?

Es una pérdida de la función cerebral que ocurre a causa de ciertas enfermedades. Afecta la memoria, el pensamiento, el lenguaje, el juicio y el comportamiento.
Causas

La demencia por lo regular ocurre a una edad avanzada. Es poco común en personas menores de 60 años. El riesgo de padecer esta enfermedad aumenta a medida que usted envejece.
La mayoría de los tipos de demencia son irreversibles (degenerativos). Irreversible significa que los cambios en el cerebro que están causando la demencia no pueden detenerse ni revertirse. El mal de Alzheimer es el tipo más común de demencia.
Otro tipo común es la demencia vascular. Esta afección es causada por muchos accidentes cerebrovasculares pequeños.
La demencia de los cuerpos de Lewy es una causa común de demencia en los ancianos. Las personas con esta afección tienen estructuras proteínicas anormales en ciertas áreas del cerebro.
Las siguientes afecciones también pueden llevar a la demencia:
Enfermedad de Huntington

Lesión cerebral

Esclerosis múltiple

Infecciones como el VIH/SIDA, la sífilis y la enfermedad de Lyme

Mal de Parkinson

Enfermedad de Pick

Parálisis supranuclear progresiva

Algunas causas de demencia se pueden detener o contrarrestar si se detectan a tiempo, por ejemplo:
Lesión cerebral

Tumores del cerebro

Consumo excesivo de alcohol

Cambio de los niveles de azúcar, calcio y sodio en la sangre (demencia de origen metabólico)

Niveles bajos de vitamina B12

Hidrocefalia normotensiva

Uso de ciertos medicamentos, por ejemplo cimetidina y algunos hipocolesterolemiantes (para bajar el nivel de colesterol)

Síntomas

Los síntomas de demencia abarcan dificultad con muchas áreas de la función mental, entre ellas:
El comportamiento emocional o la personalidad

El lenguaje

La memoria

La percepción

Pensamiento y juicio (habilidades cognitivas)

La demencia aparece primero generalmente como olvido.
El deterioro cognitivo leve (DCL) es la fase entre el olvido normal debido al envejecimiento y la aparición de la demencia. Las personas con DCL tienen ligeros problemas con el pensamiento y la memoria que no interfieren con las actividades cotidianas. Con frecuencia no se dan cuenta del olvido. No todas las personas con DCL presentan demencia más tarde.
Los síntomas del deterioro cognitivo leve incluyen:
Dificultad para realizar más de una tarea a la vez

Dificultad para resolver problemas y tomar decisiones

Olvidar hechos o conversaciones recientes

Tardar más tiempo en llevar a cabo actividades mentales más difíciles

Los síntomas tempranos de demencia pueden incluir:
Dificultad para realizar tareas que exigen pensar un poco, pero que solían ser fáciles, tales como llevar el saldo de la chequera, participar en juegos (como bridge) y aprender nueva información o rutinas.

Perderse en rutas familiares.

Problemas del lenguaje, como tener dificultad para encontrar el nombre de objetos familiares.

Perder interés en cosas que previamente disfrutaba; estado anímico indiferente.

Extraviar artículos.

Cambios de personalidad y pérdida de habilidades sociales, lo cual puede llevar a comportamientos inapropiados.

A medida que la demencia empeora, los síntomas son más obvios e interfieren con la capacidad para cuidarse. Los síntomas pueden incluir:
Cambio en los patrones de sueño, despertarse con frecuencia por la noche.

Dificultad para realizar tareas básicas, como preparar las comidas, escoger la ropa apropiada o conducir.

Olvidar detalles acerca de hechos de actualidad.

Olvidar acontecimientos de la historia de su propia vida, perder la noción de quién es.

Tener alucinaciones, discusiones, comportamiento violento y dar golpes.

Tener delirios, depresión, agitación.

Mayor dificultad para leer o escribir.

Falta de juicio y pérdida de la capacidad para reconocer el peligro.

Uso de palabras erróneas, no pronunciar las palabras correctamente, hablar con frases confusas.

Retraerse del contacto social.

Las personas con demencia grave ya no pueden:
Llevar a cabo actividades básicas de la vida diaria, como comer, vestirse y bañarse

Reconocer a los miembros de la familia

Entender el lenguaje

Otros síntomas que pueden ocurrir con la demencia:
Problemas para controlar las deposiciones o la micción

Problemas para deglutir

Pruebas y exámenes

Un proveedor de atención médica experimentado a menudo puede diagnosticar la demencia realizando lo siguiente: 
Un examen físico completo, que incluye un examen del sistema nervioso.

Hacer preguntas acerca de la historia clínica y los síntomas de la persona.

Exámenes de la función mental (evaluación del estado mental). 

Se pueden ordenar otros exámenes para determinar si otros problemas podrían estar causando la demencia o empeorándola. Estas afecciones abarcan:
Anemia

Tumor cerebral

Infección crónica

Intoxicación por medicamentos

Depresión grave

Enfermedad tiroidea

Deficiencia vitamínica

Se pueden llevar a cabo los siguientes exámenes y procedimientos:
Nivel de B12

Niveles de amoníaco en la sangre

Química sanguínea (grupo de pruebas metabólicas completas)

Gasometría arterial

Análisis del LCR (líquido cefalorraquídeo)

Niveles de drogas o alcohol (examen toxicológico)

Electroencefalograma

Tomografía computarizada de la cabeza

Examen del estado mental

Resonancia magnética de la cabeza

Pruebas de la función tiroidea, incluso hormona estimulante de la tiroides

Nivel de la hormona estimulante de la tiroides

Análisis de orina

Tratamiento

El tratamiento depende de la afección causante de la demencia. Algunas personas pueden requerir hospitalización por un corto tiempo.
En ocasiones los medicamentos para tratar la demencia pueden empeorar la confusión del paciente. La suspensión o el cambio de medicamentos es parte del tratamiento.
Ciertos tipos de ejercicios mentales pueden ayudar con la demencia.
El tratamiento de afecciones que pueden llevar a la confusión a menudo puede mejorar enormemente el funcionamiento mental. Tales afecciones incluyen:
Anemia

Insuficiencia cardíaca congestiva

Disminución de oxígeno en la sangre (hipoxia)

Depresión

Insuficiencia cardíaca

Infecciones

Trastornos nutricionales

Trastornos de la tiroides

Los medicamentos se pueden emplear para:
Disminuir el ritmo al cual empeoran los síntomas, si bien el mejoramiento con estos fármacos puede ser pequeño.

Controlar problemas con el comportamiento como pérdida del juicio o confusión.

Expectativas (pronóstico)

Las personas con deterioro cognitivo leve no siempre padecen demencia. En los que casos en los que se presenta demencia, ésta por lo general empeora con el tiempo. Con frecuencia disminuye la calidad y expectativa de vida. Las familias probablemente necesitarán planear el cuidado futuro de su ser querido.
Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si:
Se presenta demencia o un súbito cambio en el estado mental

El estado de una persona con demencia empeora

Usted se siente incapaz de cuidar de un paciente con demencia en el hogar

Prevención

La mayoría de las causas de la demencia no se pueden prevenir.
Los riesgos de la demencia vascular se pueden reducir al prevenir los accidentes cerebrovasculares al: 
Consumir alimentos saludables

Hacer ejercicio

Dejar de fumar

Controlar la presión arterial

Manejar la diabetes

Nombres alternativos

Síndrome cerebral crónico; Demencia por cuerpos de Lewy; DCL; Deterioro cognitivo leve; DCL
U.S. National Library of Medicine

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